Il mercato nero dell’estinzione – Intervista a Patrick Brown

Qualche cifra per introdurre il suo libro di cui andrò a parlare e di cui lo stesso autore fotografo parlerà nell’intervista.
Le cifre in questione sono i dollari che girano in uno dei mercati neri più efferati e meno noti che alimentano, voracemente, molte organizzazioni criminali nel mondo.
In India un bracconiere viene pagato $350 per uccidere un rinoceronte e cavarne via il corno, che poi è venduto a $1.000 al più vicino mercato della zona. Da qui, il corno lavorato e confezionato prende la strada di Hong Kong, Pechino oppure del Medio Oriente o l’Occidente con quotazioni che arrivano fino a $370.000. Un altro esempio: le ossa di tigre hanno un valore stimato di oltre $700 al chilo.
Superfluo aggiungere che queste cifre sono così alte per il fatto che si tratta di animali in via di estinzione e quindi rari e preziosi agli occhi dell’avidità cieca del mercato, e la causa di tale cruda ricchezza non è di natura darwiniana ma terribilmente e volontariamente umana.
Il problema è serio e ogni giorno è affrontato a livello internazionale da forze dell’ordine, istituzioni socio-politiche e organizzazioni non governative ambientaliste e non, con lo scopo di combattere e debellare questo crimine. Seppur altri ben noti mercati neri occupano maggior spazio nella comunicazione mediatica, anche questo dovrebbe avere la sua alta attenzione, se non quotidiana almeno un po’ più scrupolosa e che non si  limiti all’elenco degli animali imbalsamati scoperti e sequestrati dalla villa-zoo del milionario di turno.

Per fortuna c’è chi che con le proprie forze prova, riuscendoci, a colmare le mancanze di attenzione al problema. Patrick Brown è un fotografo australiano ma cresciuto in Gran Bretagna e da diversi anni basato a Bangkok. Una decina di anni fa ha iniziato un impegnativo e talvolta pericoloso lavoro, un progetto fotografico a lungo termine sul mercato nero degli animali in via di estinzione, Trading to Extinction, che lo ha portato a documentare tutta la catena di questo marcio mercato, dalle giungle del sudest asiatico in compagnia dei bracconieri alle grandi scrivanie di mogano di qualche acquirente privato della City di Londra.

At Scotland Yard's animal protection unit, an officer displays a tiger's head seized during a raid in London, 2004. ©Patrick Brown/Panos Pictures

Le fotografie di Brown sono state più volte utilizzate da numerosi giornali internazionali e più volte premiate, compreso un World Press Photo, ma ora è possibile contribuire alla pubblicazione di un libro. Tramite la piattaforma di Emphas.is (da febbraio 2012 anche editore o meglio casa di microeditori-contributors; i primi tre progetti hanno coinvolto, oltre a Brown, Peter Dench e William Daniels), chiunque può partecipare al crowdfunding del libro. Con €60 si ottiene il libro, oltre a contribuirne alla pubblicazione, con €500 si può avere una copia da collezione e la stampa autografata di una fotografia che Patrick stesso stampa nel suo laboratorio di Bangkok. L’obiettivo da raggiungere è di €14.900 entro fine aprile, oggi (10 aprile) ha già superato €18.500.

James Estrin di Lens del New York Times ha definito Patrick uno “stubborn man“, un uomo cocciuto e tenace. Anche per questo motivo ho voluto sentir Patrick:  il lavoro che ha fatto è straordinario (non solo dal punto di vista fotografico) e la sua tenacia è giusto che venga premiata e riconosciuta. L’intervista è pubblicata nella versione originale.

For years you’ve travelled across Asia documenting the devastating impact of wildlife trafficking. How was your first experience in the field when you started? Did you have problems with police officer of poachers?
My first experience was in 2002 in the mountains of Bokor in southern Cambodia, it was a difficult trip – I was traveling with an anti-poaching team, the plan was to an enter area of dense forrest. This trip would take 2 weeks – working deep in the forrest. The first few days, were pretty normal, besides it raining constantly, walk all day, make camp, eat, sleep. However on day 4 the team came across some tracks made by poachers. The team followed the tracks for a day, the tracks lead to the poachers camp. There was no sign of the poachers, the team prepared to ambush the poachers on their return. The ambush took place later that day (guarda la fotografia sotto ndr). Did I have any problems, not with the poachers or the soldiers but I did however with the leachers, yes!

A poacher photographed and questioned in Cambodia. The nature and date of his crime was written on a board around his neck, 2002. ©Patrick Brown/Panos Pictures

Surely before of Emphas.is, you proposed your book project to some publishers. What happened?
The publishers (from New York, London, Amsterdam ndr) I proposed the project to, wanted cash up front, in some cases they didn’t even want to see the work, all they wanted to know if I had cash, $30.000.00 – for me this sounded too much like self publishing. Oh, and the best bit, the publishers offered me 8% of the sales of my book, I just paid $30.000 to publish. It just doesn’t make sense to me. What happened, like many  projects, it sat of a shelve, collecting dust. It wasn’t until Tina Ahrens from Emphas.is talked to me about publishing the project, that I blow the dust off it. Emphas.is is there for the photographers, I have a direct line to all the directors, more importantly I have a direct line to the publisher arm of Emphas.is and that’s a wonderful asset, not just for the photographer but also for Emphas.is, it’s a very personal relationship. Walter Tjantele, is the publishing arm of Emphas.is, he understand photographers and their need for quality. I couldn’t ask for the project to be in better hands.

Your book is almost fully backed on Emphas.is. Which kind of photo book projects do you think are appropriated for crowd funding platforms?
All book’s, it all depends on the network of people and group you’re tied into – of course a book about spa’s might not do too well, but it’s all up to the audience. I don’t think crowd funding it’s going to change the publishing world. It’s something different. It’s taking little bits of pieces from different business models and stitching them together to suit the new environment that we live in today. Who knows where we’re going to be in five years or ten years or even two years. But crowd funding fills a void for publishers and photographers, but also for consumers who are ultimately going to be buying these books. They’re very active in the way they’re supporting a book.

Talking about your book Trading to Extinction, how has the black market changed from when you started? What do you think it will be from here to the next future?
The illegal wildlife trade is never going to go away, it’s like the war against drug’s, it’s never going to go way – The figures a couple of years ago were, the trade was worth €52 billion annually around the globe – Today I saw figures from Traffic, that the illegal animal trade is worth a staggering, €100 billion, in EU alone.
TRAFFIC estimated the legal trade of wildlife products into the EU alone was worth an estimated €93 billion in 2005, and this increased to nearly €100 billion in 2009.
By its very nature, it is almost impossible to obtain reliable figures for the value of illegal wildlife trade, but the figure must run into hundreds of millions of dollars. The value of illegal, unreported and unregulated (IUU) fisheries alone has been estimated as between $10-23 billion per year (MRAG & FERR, 2008), while the value of the illegal international timber trade has been estimated as $7 billion per year, and the illegal wildlife trade, excluding timber and fisheries as $7.8-10 billion per year (GFI, 2011).

MORE INFO:
– Patrick Brown è rappresentato dall’agenzia Panos Pictures
Black Market, il documentario prodotto da MediaStorm
– Patrick Brown intervistato da Vice (il trailer)
–  Trading to Extinction su Emphas.is

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